Círculo de Cartago

Mendeleiev y la ley Periódica de los Elementos (I)

D. I. Mendeleiev, 1887

Guillermo Coronado

La formulación de la Ley Periódica y la correspondiente propuesta de una Tabla Periódica de los Elementos fue la gran obra delquímico ruso, DIMITRI IVANOVICH MENDELEIEV (1834-1907), y fue publicada en 1869, en la revista de la recientemente fundada Sociedad Química de Rusia.  Ello le confirió fama mundial e introdujo un gran esquema de orden en la investigación química de la naturaleza.

Mendeleiev nació en Tobolsk, Siberia, un 27 de enero de 1834. Muere en San Petesburgo, por causa de una pulmonía el 20 de enero de 1907.  Fechas propias del viejo calendario Juliano todavía vigente en la Rusia zarista.  En el calendario Gregoriano corresponderían al 8 y 2 de febrero.  Se apunta que es el más joven de una familia de 16 o 17 miembros. Su padre, Ivan Pavlovich, ejercía de director de escuela pero por quedarse ciego como consecuencia de cataratas, no puede seguir en su puesto.  Su pequeña pensión no será suficiente para mantener a tan numerosa familia.  Morirá a fines de la década de los cuarenta, 1848.  La madre de Mendeleiev, Marya Dmitrieva, perteneciente a una importante familia de emprendedores industriales en esa región de Siberia se hace cargo de la familia gracias a la fabricación de vidrio, pero un incencio acaba con el negocio.  Dado que la mayoría de los miembros de la familia ya se han incorporado a sus propias actividades, y su reconocimiento de las capacidades intelectuales del menor de sus hijos,  Marya decide regresar a Moscú con la esperanza que su hijo menor realice estudios universitarios. Emprende el largo viaje con Dimitri y otra hija menor. Pero fracasa en su intento pues siberianos no son bien vistos en la universidad y su hermano en Moscú, que supuestamente la apoyaba, no aprueba que se busque formación universitaria para el joven Mendeleiev, cosa no necesaria y que él tampoco tuvo.  En consecuencia, la madre de Dimitri viaja a San Petesburgo, ciudad de origen de su esposo quien se había graduado en dicha ciudad pero fue deportado a Siberia por sus ideas políticas.  Con la ayuda de amigos de su difunto esposo en San Petesburgo logra que Dimitri Ivanovich sea aceptado, 1850,  en el Instituto Pedagógico de San Petesburgo,  a pesar que el periodo de ingresos ya había terminado.  Todo ese gran esfuerzo acaba con la salud de la madre, también en 1850.  Dimitri le estará siempre agradecido por sus esfuerzos y le profesará un enorme cariño y admiración.  Su hermana fallece por tuberculosis.  A su vez, Mendeleiev sufrirá de tuberculosis pero no ceja en sus esfuerzos por completar su formación académica.  Su clclo de estudios los culmina en 1855 y presenta un trabajo sobre Isomorfismos.

Para recuperarse de su tuberculosis viaja al sur de Rusia y pasa un año en el proceso de convalescencia en un clima más benigno que el de San Petesburgo. 

A su regreso, muy recuperado en 1856 presenta su trabajo de maestría “sobre los volúmenes específicos”.  Se le encargan cursos de química teórica y orgánica en la Universidad de San Petesburgo.

En 1859, emprenderá dos años de estudios en Alemania, Heidelberg.  Por ello podrá asistir al Primer Congreso Internacional de Química de 1860, organizado por Kekulé en Karlshure, como veremos más adelante. Su contacto con las ideas del químico italiano Stanislao Cannizzaro será de enorme importancia en la conformación teórica que lo lleva a su gran hallazgo de la ley periódica y la tabla de elementos. 

Regresa a la Universidad en 1861 y sigue enseñando los cursos antes señalados.  En ese mismo año, publica también un libro de texto sobre Química Orgánica.  En 1865 recibe su doctorado en Química, con una tesis sobre los compuestos de alcohol y agua, y emprende su carrera como docente propietario.

En la Universidad de San Petesburgo se desempeñó como profesor de la Cátedra de Tecnología desde 1865, y luego por 23 años (1867-1890), Catedrático en la de Química General, pues problemas políticos con las autoridades lo llevaron a renunciar en esa fecha. Mendeleiev es de vocación liberal y choca frontalmente con las políticas conservadoras del conde Tolstoi y sucesores.  De hecho, su padre también había sido liberal y por ello fue deportado a Siberia, donde nació Mendeleiev como se apuntó antes.  

Mendeleiev tuvo interés en varios campos de la química, no solamente la clasificación de los elementos, y también en la incipiente industria del petróleo en Rusia.  Visitará los campos petrolíferos en Filadelfia, Estados Unidos por este interés.  A inicios del siglo XX, desarrolla tipos de pólvora dada la guerra sino-rusa.  Además se interesa por cuestiones culturales, musicales, y políticas.

Su nombramiento en la Cátedra de Química General lo impulsó a redactar un texto básico, el cual será famoso posteriormente, su QUÍMICA GENERAL, que trata de química inorgánica.  La tarea de ordenar la materia para su enseñanza será acicate para su descubrimiento de la ley periódica de los elementos, al menos, según sus propias versiones.  En efecto, el texto escrito entre el 1868 y 1871, contiene la ley que fue comunicada en 1869, y gracias a ello, ella se difundirá con mayor facilidad, puesto que el tratado de QUÍMICA GENERAL fue todo un gran éxito, editándose muchas veces tanto en Rusia como en otros países. 

El descubrimiento de la Ley se presenta, inicialmente, ante la Sociedad Química de Rusia, de la que Mendeleiev es fundador, a fines de 1868, y es leído por un colega, pues Mendeleiev estaba enfermo, en la sesión del 6 de marzo de 1969, con el título de “Relaciones entre las propiedades y los pesos atómicos de los elementos”.  Aparece publicado en la Revista de la Sociedad ese mismo año, en abril, en las páginas 60-77 del primer volumen.  En un segundo artículo, aparecido en la misma revista, en el año de 1871, vol 3, pp 25-51, Mendeleiev ampliará el tratamiento de la cuestión, y lo completará con las predicciones de las características de elementos a descubrir que ocuparían lugares vacíos en la tabla – entre ellos los famosos tres elementos eka-…–. Vale la pena adelantar que la tabla periódica, una manera de plasmar las relaciones establecidas por la Ley, varió de diversas maneras en estas publicaciones.

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